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古老海洋食肉动物揭开皮肤之谜

据国外媒体报道,鱼龙大约是2.3亿至9千万年前的一种巡游于大海中的食肉爬行动物。通常在趋同进化的情况下,它们的体形和鳍形类似于现今海豚、金枪鱼和大白鲨的形状。众所周知,它们都是大海中最快的游泳健将。一项新研究表明,科学家经过古老海洋食肉动物从分子组成方面揭开了皮肤之谜。

一般说来,软组织是保存最少的化石成分,但一些珍稀的鱼龙化石还残留了一片片皮肤碎片,可以清楚地展现多层纤维束。研究发现,现存的海豚、金枪鱼和大白鲨具有类似的皮肤组织层,每一层中有强健的蛋白,可以强健皮肤,从而能使它们的皮肤抵挡流水的冲击。同样,科学家猜测鱼龙的纤维也可能是由胶原蛋白组成的,但要验证这一点可不容易,科学家得需要从分子水平来对化石加以识别,而这种容易破坏样本的研究方法则需要有较大的样本才能完成。幸运的是,二位生物学家创建了一种办法,解决了这一难题。既然知道胶原蛋白是由大约百万分之一厘米长的纤维束组合而成的,南非德班夸祖鲁那他大学的瑟加顿·林哈姆-索利尔和詹姆士·韦斯利-史密斯从分子束出发,用扫瞄电子显微镜检查了小块的鱼龙皮肤化石,结果发现这些皮肤正是以这样的小束组成的。

他们二人认为电子显微镜还能解决有关古老软组织的其它问题,如长期争议的一些中国恐龙化石的最早羽毛组织,它们或许只是退化的胶原蛋白纤维。他们将这一发现发表在最新出版的英国《皇家学会会刊B集》上。








 
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